CONTAMINACIÓN ATMOSFÉRICA EN EXTERIORES

CONTAMINACIÓN ATMOSFÉRICA EN EXTERIORES
I
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Objetivo: Este indicador brinda información sobre la potencial exposición de los niños al aire contaminado
en exteriores, sobre todo los contaminantes atmosféricos comunes.
Indicador actual: Porcentaje de niños que viven en áreas en que la contaminación atmosférica
excede las normas sobre calidad del aire. I_____________________________________________________________________________________________________I
Los niños pasan al aire libre más tiempo que los adultos y respiran más rápido que éstos, lo que potencialmente
los expone a mayores concentraciones de contaminantes atmosféricos en el exterior, como el tránsito, las
centrales eléctricas y otras fuentes como el humo de la combustión de madera y los incendios forestales.
Tal exposición puede comenzar antes de que el sistema inmunológico y los pulmones de los niños estén
desarrollados por completo, lo que acaso sugiere que sus respuestas difi eren de las de los adultos.
La contaminación atmosférica se ha tenido desde hace mucho tiempo como una fuente que
exacerba el asma y otras enfermedades respiratorias, pero estudios recientes de los efectos de
la contaminación atmosférica en la salud infantil apuntan a que aquélla está asociada con la
mortalidad infantil y el desarrollo de asma y puede inf luir en el desarrollo de los pulmones y
causar efectos duraderos en la salud respiratoria (Schwartz, 2004). Un estudio de largo plazo
de los efectos de la contaminación atmosférica crónica en California en la salud de los niños
indica que a éstos les perjudican los actuales niveles de contaminación del aire ambiente de
la contaminación atmosférica. Los resultados del estudio demuestran que el crecimiento de
los pulmones resultó afectado por exposiciones crónicas y que nuevos casos de asma y su
exacerbación también se asocian a tales niveles (Peters et al., 2004).
Las partículas suspendidas, contaminante común del aire, se asocian a la bronquitis aguda de los
niños. Las investigaciones muestran que los índices de bronquitis y tos crónicas se reducen cuando
bajan los niveles de partículas. Hay nuevas pruebas de que la contaminación atmosférica podría
también infl uir en los problemas del embarazo, como la pérdida temprana del feto, nacimientos
prematuros y bajo peso al nacer asociado con la exposición prenatal (Schwartz, 2004).
Otros contaminantes, como el ozono troposférico (en adelante sólo lo referiremos como ozono),
pueden también provocar una variedad de padecimientos respiratorios por exposiciones de corto
plazo, incluida la infl amación de los pulmones, capacidad pulmonar disminuida y síntomas
como tos, dolor de pecho y falta de aire. La exposición de corto plazo a concentraciones de ozono
se ha asociado con la exacerbación del asma, la bronquitis y enfermedades respiratorias que
conducen al enfermo a la sala de urgencias y la hospitalización (EPA, 2003).
Otros contaminantes atmosféricos preocupantes son el monóxido de carbono, el dióxido
de nitrógeno, el dióxido de azufre y el plomo. El ozono y las partículas suspendidas son dos
contaminantes comunes de preocupación para la salud pública y en los tres países están
sujetos a normas de calidad del aire.
Como lo sugiere el modelo MEME para la contaminación atmosférica (ILUSTRACIÓN 2), varios
contaminantes atmosféricos pueden producir, sea individual o de manera combinadas, numerosos
problemas de salud (Briggs, 2003). A la inversa, una sola afección de salud puede estar asociada con
múltiples exposiciones a múltiples sustancias a lo largo del tiempo.
Las condiciones socioeconómicas y otros factores afectan el riesgo de exposición, así como los
efectos en la salud. Por ejemplo, las familias que viven en viviendas de bajos ingresos en un medio
con gran hacinación pueden estar más expuestas a concentraciones elevadas de contaminantes
atmosféricos, en particular en las proximidades de un tránsito intenso (Peters et al., 2004). Otros
aspectos, como las condiciones geográfi cas y climáticas de una región, podrían contribuir a mayores
(o menores) exposiciones. Los resultados perjudiciales para la salud asociados con la exposición a
contaminantes atmosféricos exteriores podrían tener un efecto mayor en las comunidades cuando
hay un acceso limitado a la atención médica y medicamentos.

Cada país usa normas de calidad del aire diferentes para poblar sus indicadores (mayor
información se puede consultar en los informes nacionales). Estas normas no son comparables,
ya que fueron elaboradas con diferentes procesos y tomando en cuenta varios factores, entre
ellos los efectos en la salud. La actual evidencia empírica no apunta a umbrales discernibles
para los contaminantes atmosféricos del ambiente bajo los cuales no haya efectos adversos
para la salud. Como resultado, incluso los niveles de contaminantes atmosféricos por debajo
de las normas actuales de calidad del aire deben tratarse con cautela. Aun en las zonas que
cumplen las normas nacionales de calidad del aire tal vez haya algunos niños que podrían
sufrir efectos de salud adversos, sobre todo los que padecen afecciones médicas previas.
El indicador “porcentaje de la población infantil que vive en zonas urbanas cuyos niveles de
contaminación atmosférica en exteriores rebasan las normas de calidad del aire establecidas”
señala la parte de la población infantil expuesta a excedencias de las normas nacionales. Para
poblar este indicador, los países requieren monitoreos locales o regionales de la calidad del
aire que pueden combinarse con datos censales de población a fin de determinar el porcentaje
de niños sujetos a exposiciones superiores a las normas establecidas.

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